Komende week doet Epke Zonderland - vrijdag werd hij 35 - voor de laatste keer mee aan het EK turnen. Maar in Zwitserland hoeven we geen wonderen van hem te verwachten, zegt hij aan de vooravond van de vijfdaagse in Bazel. Die bewaart hij liever voor later in deze sportzomer, voor tijdens de 32ste Olympische Zomerspelen in Tokio.

Het olympische nieuws van vrijdag is deze woensdagmorgen nog niet tot huize Zonderland doorgedrongen. De Nederlandse ploeg voor Tokio (ruim 200 atleten in getal) krijgt voorrang bij vaccineren, maar dokter Epke heeft wel wat anders aan zijn hoofd. Baby Jan - hun tweede, zoon Bert is 2,5 jaar - is amper twee weken oud en om die reden wordt er deze ochtend rond elven aangebeld. ,,Iemand van het consultatiebureau’’, verontschuldigt de turngrootheid zich tijdens het online-interview. ,,Zij komt de kleine wegen.’’

Tv kijken, de krant lezen, het nieuws volgen, het heeft allemaal even geen prioriteit voor jonge ouders als Epke en zijn vrouw Linda. Voor de rekstokspecialist zijn deze kraamweken bovendien betrekkelijk nieuw. Kort nadat de eerste was geboren - in het najaar van 2018 - vloog Zonderland vrijwel direct naar Qatar voor het WK. De Heerenvener maakte dus niets mee van die eerste huisbezoekjes van de zorginstanties, hij was vooral druk met wereldkampioen worden. Voor de derde keer alweer toen, in zijn rijke loopbaan.

Vaccinaties

Maar, reageert Zonderland nadat hij de GGD-medewerkster naar de kamer heeft verwezen waar zijn vrouw en de baby rusten, ‘dat is goed nieuws’. ,,In eerste instantie vond ik het heel logisch dat dit niet gebeurde, dat sporters voorrang zouden krijgen bij vaccineren. De eerste vaccinaties waren voor de zwakkeren in de samenleving. Omdat de olympiërs nu voorrang krijgen, ga ik er maar van uit dat die ruimte er is. Het is altijd discutabel van: wie geef je nu wel voorrang? Lastige kwestie. Maar aan de andere kant: wij zijn natuurlijk een kleine groep. Dus in die zin zal het niet zoveel invloed hebben.’’

Een opwarmer met Epke Zonderland voor een groot toernooi als het Europees kampioenschap van volgende week in Zwitserland vindt normaal gesproken plaats in of rondom de turnhal aan de Heerenveense Sportboulevard. Maar corona maakt alles anders. De geboren Lemster staat de media nu liever virtueel te woord. De kans op besmetting loert overal, vandaar. ,,Ik ben ook vanwege onze nieuwe gezinssituatie extra voorzichtig.’’

Verplaatsing Olympische Spelen

Als het aan Zonderland ligt, volgt de vaccinatie spoedig. ,,Zoals de ziekte een impact heeft, zal dat vaccin dat ook hebben’’, zegt hij. ,,Dus je zal er als sporter ook rekening mee moeten houden dat je een paar dagen, misschien wel een week, iets minder fit bent. Als dat vlak voor de Olympische Spelen is, dan heb je die ruimte niet meer. Dit is qua timing het juiste moment. Anders had het niet veel zin meer gehad.’’

Corona beheerst ook zijn leven al meer dan een jaar. De verplaatsing van de Olympische Spelen naar juli 2021 zorgde ervoor dat Zonderland zijn sportcarrière met een jaar verlengde. Die talloze jaren van trainingsarbeid in opbouw naar Tokio, zijn topvorm op het WK in Qatar (2018) en een jaar later op het EK in Polen (2019), dat alles mocht niet ongebruikt worden weggegooid vanwege dat verrekte virus. Zonderland is nu zo in de ban van die 32ste Zomerspelen dat zouden die weer met een jaar worden uitgesteld, hij dat met zijn afscheid ook doet.

,,Ik verwacht nu niet meer dat de Olympische Spelen worden afgelast. Lijkt me heel sterk. Ik heb ontzettend veel zin in Tokio. Machtig mooi toch weer. En ja, als de Spelen nog een keertje wordt uitgesteld, dan heb ik zoiets van: ik ben nu zo ver, ik zou er dan nog een jaartje aan vastknopen.’’

Vermoeidheid

Toch laat de gezondheid van Epke Zonderland te wensen over, bekent hij. Aan de vooravond van de Europese titelstrijd in de Zwitserse grensstad Bazel klaagt hij vooral over vermoeidheid. Heeft niets te maken met de komst van de jonge baby of met zijn deeltijdbijbaan in een verpleeghuis (Zonderland ging eind 2020 als afgestudeerd basisarts een halve dag per week werken in Linde Stede in Wolvega of Anna Schotanus in Heerenveen), meer met de krachtsinspanningen in de turnhal. Die zijn namelijk naarmate hij ouder wordt niet zonder consequenties, merkt hij. Vrijdag vierde Zonderland zijn 35ste verjaardag.

loading

,,Ik heb eigenlijk een hele goeie periode gehad. Vanaf eind oktober misschien al, december tot januari, februari. Daarna sloop de vermoeidheid er in, waardoor oude kwalen weer opspelen. Verstopte holtes, een halve buikgriep. Ik kan niet zeggen dat ik ziek ben. Maar wel verkouden.’’ Dit zou hem pakweg tien jaar geleden niet zijn overkomen, zegt hij. ,,Toen kon ik echt een planning maken. Die luxe heb ik niet meer. Nu is het veel meer van: hoe voel ik me vandaag, deze week? En op basis daarvan ga ik trainen.’’

De kleine terugslag van nu is meteen een waarschuwing, weet Zonderland inmiddels uit ervaring. ,,Het is oppassen geblazen. Ik weet dus dat wanneer ik doortrain in die vermoeidheidsfase zo’n ontsteking weer gaat oplaaien. Je moet dus fit blijven. En nu dus even rustig aan doen.’’

'Ik ben niet in topvorm. Was ook niet de bedoeling, vanwege de Olympische Spelen'

Hij werd al drie keer eerder Europees kampioen. Maar voor de voorstelling van komende week waarschuwt Zonderland alvast voor te hooggespannen verwachtingen. ,,Ik ben niet in topvorm. Was ook niet de bedoeling, vanwege de Olympische Spelen. Ik zie het als een opstapje, als opbouw naar Tokio. Dat klinkt gek ja. Want een EK is natuurlijk wel een EK. Maar ik kan me deze keer niet zo voorbereiden als anders. Als je echt top wilt zijn dan moet je heel diep gaan. Die energie moet ik sparen voor het moment dat het er echt om gaat. Ik vind het wel fijn om naar Bazel toe te gaan, om weer eens een toernooi te doen. Maar met hele andere verwachtingen en ideeën dan ik normaal zou hebben. Dan ben je echt gebrand op een geweldig resultaat, op een titel pakken. Zo zie ik het deze keer niet.’’

Zonderland hoopt na het EK nog mee te doen aan twee World Cups. Eentje in het Bulgaarse Varna (27-30 mei), eentje in het Turkse Mersin (17-20 juni). Die laatste is mogelijk de generale voor Tokio. ,,Laatst was in het nieuws dat ik in Tokio een droomoefening ga laten zien. Ik had iets gezegd in een podcast bij de NOS. Die duurde anderhalf uur, halen ze dit ministukje eruit. Tuurlijk heb ik een oefening waar ik van droom en waar ik op train. Maar dat wil niet zeggen dat het gaat lukken. Ik ben wel aan het trainen op iets nieuws, ik zou het ook mooi vinden om het daar te laten zien. Maar de kans dat ik de oude oefening doe, is groter dan dat die nieuwe gaat lukken.’’

Sobere vliegshow

In Zwitserland voert Zonderland komende week mogelijk een sobere vliegshow op. Twee jaar geleden op het EK in Polen turnde hij volgens eigen zeggen zijn beste oefening ooit (met 2 x 2 vluchtelementen), in Bazel schrapt hij wellicht een onderdeel uit zijn standaardrepertoire. En het wordt het een voorstelling van 2 + 1 vluchtelementen. ,,Omdat’’, zegt hij, ,,vier elementen in deze fase misschien te hoog gegrepen is. 2 + 1 is nu wat realistischer als opbouw naar Tokio.’’

Tijdens die World Cup in Turkije (eind juni dus) krijgen we waarschijnlijk voor het eerst Zonderlands olympische kunststuk te zien. ,,Dan zit je drie weken voor de Spelen. Dat is wel een mooi moment om te voelen waar ik sta en waar kan ik nog wat puntjes op de i zetten. Voor zover ik het nu voel is een oefening van 2 + 2 het meest realistische. En als het de komende tijd heel goed gaat, ga ik zeker 2 + 3 proberen. Mersin is een mooi testmoment. Mocht ik twijfelen dan kan ik het daar uitproberen. Daarna weet je ook beter of het een reële optie is of niet. Maar dan moet het de komende tijd echt voorspoedig gaan met de training.’’

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport
Sporter
Instagram
Plus artikel gelezen
Je las zojuist een artikel.
Onbeperkt PREMIUM-artikelen lezen?

Lees nu PREMIUM vanaf € 1,15 per week. Je krijgt dan onbeperkt toegang tot al onze artikelen, video’s, columns en meer.

Probeer PREMIUM direct