Thomas Smallwood in de hal waar Aris zaterdagavond voor lege tribunes gaat beginnen aan het seizoen.

Behulpzame Fransman klaar voor zijn eerste grote klus

Thomas Smallwood in de hal waar Aris zaterdagavond voor lege tribunes gaat beginnen aan het seizoen. FOTO HENK JAN DIJKS

In de hoog aangeschreven Franse basketballiga was het minuutjes sprokkelen voor Thomas Smallwood (25). Bij Aris in Leeuwarden moet de center zich opwerpen als een van de dragende krachten, te beginnen vanavond tegen nieuwkomer The Hague Royals.

Een rode baard steekt ver onder het verplichte mondkapje uit als Thomas Smallwood zijn verhaal doet. Het sportcafé van het Kalverdijkje is sinds dinsdag 18.00 uur verboden terrein, evenals de businessclubruimte en daarom neemt de nieuwe center van Aris na de ochtendtraining plaats op een lage gymnastiekbank langs de muur. Het oogt weinig comfortabel. De Fransman is 2,13 meter, zijn knieën toucheren bijna zijn baard.

Wie Smallwood hoort praten, vermoedt niet meteen een Franse achtergrond. ,,In het basketbal denken ze vaak dat ik Amerikaan ben’’, vertelt de zoon van een Engelse vader en een Franse moeder. Opmerkelijk: maman werkte in Engeland en daddy in Frankrijk toen hun paden elkaar kruisten. Ze vestigden zich in La douce France en eind maart 1995 werd Thomas geboren.

Dat hij lang zou worden, stond toen al vast. ,,Mijn vader is 2 meter, mijn moeder 1,87 en mijn zus ook. Mijn vader zei altijd hij op zijn veertiende al 2 meter was en dat het daarna stopte. Ik werd pas vlak voor mijn 15de 2 meter, maar daarna groeide ik nog even door.’’

Op dat moment had hij al aan vele sporten geroken. Voetbal - eerst als keeper, later als linkspoot op de flanken - , tennis, zwemmen en op aandringen van pa zelfs cricket. ,,Ja, met een kopje thee erbij uiteraard.’’

Pas op de middelbare school kwam hij in aanraking met basketbal. ,,Ik vond het leuk en gezien mijn lengte dacht ik dat ik er wel aardig succesvol in kon worden. Ik heb het nog een jaar willen combineren met voetbal, maar dat was te veel voor mijn lichaam. Ik was vaak geblesseerd en wilde zelfs stoppen, totdat iemand van een basketbalclub belde en zei dat ik wel wat kon bereiken in deze sport. Toen ben ik gestopt met voetbal.’’

'Ik vond het leuk en gezien mijn lengte dacht ik dat ik er wel aardig succesvol in kon worden'

Smallwood groeide op in de buurt van Bordeaux en was in zijn jeugd naar eigen zeggen geen grote speler. Toch werd hij op zijn zestiende toegelaten tot de basketbalacademie van Elan Béarnais Pau-Lacq-Orthez waarmee hij in de U18 en U21 landelijk speelde.

De ‘onder 21’ volgde zelfs het programma van de profs uit de Pro A, de hoogste liga. ,,Als zij tegen Parijs speelden, speelden wij ook tegen Parijs. Uiteindelijk trainde ik ook met de profs mee en toen ik naar Amerika wilde, bracht een van de Amerikanen mij in contact met zijn oude school in Alabama.’’

Op de fiets

Op college in Birmingham, Alabama en later in Chattanooga, Tennessee viel hij behoorlijk op. Niet alleen door zijn lengte, maar ook doordat hij zich steevast per fiets verplaatste. Dat Smallwood in de zomer van 2018 ook nog drie keer in de week stage liep in de dierentuin van Chattanooga maakte het verhaal alleen maar mooier.

Het was hem alleen niet om de dieren te doen, nuanceert hij, als wel om ervaring op te doen bij de marketingafdeling. ,,Maar het was een kleine dierentuin, dus iedereen hielp mee met de dieren.’’

Dat hij vorige zomer na vier jaar VS weer in Frankrijk belandde, was geen bewuste keuze. Le Portel, ook een Pro A-club, kwam bij toeval op zijn pad. De club had niet veel geld en omdat Smallwood de Franse nationaliteit heeft, was hij niet duur. Hij leerde er veel, maar op talrijke speelminuten hoefde hij niet te rekenen. De ploeg stevende rechtstreeks op degradatie af, totdat de coronacrisis de kop opstak en de competitie werd afgeblazen. ,,Dat was een geluk, want er degradeerde daardoor niemand.’’

Net als ieder ander hoopte Smallwood dat alles in het nieuwe seizoen anders zou zijn. Veel werd ook anders voor hem – club, land, rol in het team – maar de coronadreiging bleef. Sterker, de man die vorige week in een oefenduel met Zwolle als eerste de ring vond en twee dagen later tegen Rotterdam goed was voor 24 punten en 8 rebounds, mag vanavond zijn kunsten vertonen in een akelig leeg Kalverdijkje.

Coach Ferried Naciri is blij met zijn nieuwe lange man. ,,In Frankrijk was zijn rol beperkt, hier krijgt hij een grotere rol. Thomas heeft een goed karakter en past goed in mijn speelstijl. Hij is lang, kan goed schieten, goed passen en is heel slim. Hij komt vaak buiten uit te spelen, zodat mensen om hem heen kunnen snijden. En je kunt hem niet vrij laten staan, want hij heeft een goed schot.’’

Op menselijk vlak betitelt Naciri hem als ,,een goeie, zachtaardige gast, een zorgend persoon’’. Die kant van zijn karakter toonde Smallwood al in de oefenwedstrijden. Hier een schouderklopje, daar een bemoedigend woordje.

'Ik andere jongens zodat zij meer vertrouwen krijgen en belangrijker worden voor het team'

Smallwood, die bij Aris aan zijn eerste grote klus begint, vindt dat zelf niet zo bijzonder. ,,Ik denk er niet eens over na, dat zit gewoon in me. In het basketbal heb ik vaak een minder belangrijke rol gehad. Ik weet dus hoe belangrijk het is dat teamgenoten je proberen te helpen. Nu ik hier een grotere rol heb, help ik andere jongens zodat zij meer vertrouwen krijgen en belangrijker worden voor het team.’’

Smallwood valt dus zeker niet uit de toon in het team, zelfs niet met zijn haarkleur. De vele roodharigen bij Aris zijn hem ook opgevallen. Lachend: ,,Ik heb nog nooit met zoveel in een team gespeeld.’’

Dan, serieus: ,,Ik heb het hier naar mijn zin. Bij de club is iedereen aardig en behulpzaam, en we hebben een coach die basketbal ademt. Hij denkt constant na hoe hij het team en zichzelf kan ontwikkelen. Het is alleen jammer dat we zonder publiek moeten beginnen. Maar als we op het veld staan, denken we daar niet meer over na en gaat het om winnen. Normaal gesproken geeft de zesde man je energie, nu zijn de bankspelers onze fans. We moeten nu dus zelf voor die energie zorgen.’’

Plus artikel gelezen
Je las zojuist een artikel.
Onbeperkt PREMIUM-artikelen lezen?

Lees nu PREMIUM vanaf € 1,15 per week. Je krijgt dan onbeperkt toegang tot al onze artikelen, video’s, columns en meer.

Probeer PREMIUM direct