Watermelon ging failliet door WhatsApp en start nu chatbot op het platform

Alexander Wijninga, CEO van Watermelon. FOTO WATERMELON

Drie jaar geleden ging start-up Watermelon failliet na een ruzie met WhatsApp. Woensdag start het bedrijf met een chatbot op het berichtenplatform.

,,De cirkel is rond’’, zegt de in Sneek opgegroeide CEO Alexander Wijninga van het in Utrecht gevestigde bedrijf. ,,We zijn weer bij het idee waarmee het begon.’’

Faillissement en doorstart

Watermelon bood bedrijven de mogelijkheid om via de chat-app met klanten te communiceren. Volgens WhatsApp was dat in strijd met de gebruiksvoorwaarden, waarop het techbedrijf dreigde naar de rechter te stappen . Wijninga en mede-oprichter Charl Haas besloten daarop de stekker uit het bedrijf te trekken. Ondertussen begon WhatsApp in 2018 zelf een dienst voor zakelijke gebruikers.

Het faillissement bleek uiteindelijk een blessing in disguise. Wijninga maakte samen met Haas een doorstart, stortte zich op andere chat-apps zoals Facebook Messenger en Telegram en zette in op de ontwikkeling van chatbots, onder meer met de overname van chatbotbouwer Ecreation .

Dag en nacht communiceren

Met het platform van de Utrechters kunnen bedrijven zelf chatbots bouwen. Chatbots geven klanten de mogelijkheid om dag en nacht met een bedrijf te communiceren door middel van geautomatiseerde antwoorden. ,,Je kan via WhatsApp bijvoorbeeld je loonstrookje opvragen en direct opgestuurd krijgen’’, vertelt Wijninga.

Momenteel heeft het bedrijf 60.000 chatbots, maar die zijn niet allemaal in bedrijf. Ze kunnen 85 procent van de vragen van het publiek beantwoorden en weet de software het antwoord niet, dan wordt de vraag doorgespeeld naar een medewerker van vlees en bloed.

WhatsApp als aanvulling

Was bij de start van Watermelon WhatsApp een onmisbare partner, ondertussen is het vooral een aanvulling. ,,In Nederland zijn er 11,9 miljoen gebruikers en ook in de rest van Europa zijn er veel’’, aldus Wijninga. ,,Daarom heeft het hier een grote toegevoegde waarde voor onze klanten. Maar elders is er een heel andere markt. In Azië gebruiken ze heel andere apps om te chatten.’’

Toch gingen ze in op het aanbod om ook van WhatsApp gebruik te kunnen maken. ,,Het is een ‘semi-dubbel’ gevoel vanwege de voorgeschiedenis. Maar we willen het gevoel van vroeger ons ook niet in de weg laten staan.’’

Lees ook: Friese start-upper in clinch met WhatsApp

Toekomst in ‘voice’

Ondertussen zijn Wijninga en zijn team van 25 mensen al druk bezig met de toekomst. Die ligt niet langer in tekst maar in voice, een vraag aan een chatbot stellen we straks aan een Google Home of Alexa van Amazon in plaats van dat we hem typen op onze telefoon of laptop, denkt hij.

,,Daar zijn we nu onder de motorkap mee bezig. Al denk ik dat tekst voorlopig nog wel het belangrijkste zal blijven en daar nog veel in te ontwikkelen is. In Nederland schijnen naar verhouding veel Google Homes te staan. Maar heel eerlijk, ik ken nog niemand die er nu al dagelijks gebruik van maakt.’’