Schippers Zweitse Pietersen (l.) en Willem Barendrecht van Stichting Praamvaren passeren de Waag in Leeuwarden. Vanwege coronaregels zijn er nog maar een paar bankjes over in de boot.  FOTO NIELS WESTRA

Verhuurders varen wel bij drukte in grachten Leeuwarden

Schippers Zweitse Pietersen (l.) en Willem Barendrecht van Stichting Praamvaren passeren de Waag in Leeuwarden. Vanwege coronaregels zijn er nog maar een paar bankjes over in de boot. FOTO NIELS WESTRA Foto: Niels Westra

Het wordt de laatste jaren steeds drukker op het water in Leeuwarden. Dat zeggen bootverhuurders in de stad die dit jaar zelfs een topjaar zeggen te hebben.

Als de kop van de praam Us Heit van Stichting Praamvaren loskomt van de kade en uitzwenkt naar het midden van het water van de Nieuwestad, wijkt vlug een kleine sloep uit. De Leeuwarder vlag op de achtersteven raakt bijna verstrikt in de lampjes aan de pontons met de terrassen van de horeca daar. Het gaat net goed: de vlag blijft fier overeind.

Uiteindelijk gaat het eigenlijk altijd wel goed, maar de schippers van de pramen moeten wel ,,attent’’ zijn, zegt schipper en toeristengids Willem Barendrecht van de stichting, die vijf pramen heeft. ,,Hier kan het wel een probleem zijn’’, zegt hij als de praam door een van de nauwe pijpen – bruggen – vaart. ,,En je moet toeteren op kritieke punten.’’

Navigeren op nauw water

Op deze maandag valt het alleszins mee met de drukte, maar het is absoluut spitsuur op de Leeuwarder wateren, zeggen verhuurders en schippers in de stad. Pramen, sloepen, suppers, staand op een surfplank met een peddel in de hand, rubberbootjes en zelfs een gondel; het is navigeren op nauw water met al die drijvende objecten.

Volgens eigenaar Minse Dijkstra van Rondvaart Praamverhuur Leeuwarden, die vier lichtgrijze pramen in de vaart heeft, begon de drukte al in 2017. ,,Toen kwamen al veel meer toeristen, omdat Leeuwarden was gekozen tot Culturele Hoofdstad.’’ Dit jaar is het ,,extra druk’’ dankzij corona. ,,Normaal is Leeuwarden in de bouwvak uitgestorven’’, zegt hij. ,,Nu zaten er bij mij allemaal toeristen uit eigen land.’’

Hoe anders was dat twintig jaar geleden, zegt schipper Barendrecht. Toen kon je amper een fatsoenlijk rondje maken door het centrum van Leeuwarden, omdat de Westerpijp, ergens tussen de Nieuwestad en de buitengracht, geblokkeerd was door een pomp. Maar het in 2000 voltooide waterverbeteringsplan Blauwe Diamant zorgde voor schonere grachten. En de pomp verdween.

Kantelpunt

Het was volgens Barendrecht een kantelpunt in het watertoerisme in het centrum. Het maakte bijvoorbeeld de weg vrij voor de praamstichting. Een toenemende welvaart en een stad die zich door onder meer groeiende horecagelegenheden steeds beter wist te etaleren zorgden volgens hem voor de rest.

,,Wij zijn altijd een onderschatte stad geweest’’, zegt Zweitse Pietersen, eveneens schipper en gids bij de stichting. ,,Al die toeristen die nu komen vinden het hier schitterend.’’ Het beste jaar tot nu toe voor de vrijwillige praamvaarders: 2018. ,,Dat was exceptioneel. Toen hadden we 65.000 mensen aan boord.’’ Een jaar later waren het zo’n 35.000.

Het succesjaar 2018 was voor gondelier Hette van den Brink zelfs de reden om Venetian Gondola Tours Leeuwarden op te richten. ,,Pramen waren vaak uitverkocht en daar kon ik mooi op meeliften.’’ Vorig jaar werd het even rustiger, maar dit jaar trekt het door de coronaregels weer enorm aan, zegt Van den Brink. In tegenstelling tot eerdere jaren is 99 procent van zijn gasten nu uit eigen land, omdat veel mensen de grenzen links lieten liggen deze zomer.

Eigen land ontdekt

Eigenaar Oane Hoekstra van sloepenverhuurder Greenjoy denkt dat de Nederlander ook volgend jaar in Nederland blijft. ,,We denken dat het effect blijvend is; dat men het eigen land heeft ontdekt.’’ Acht jaar geleden begon het bedrijf met drie sloepjes. Inmiddels varen in Leeuwarden nu tien boten en volgend jaar komen er in de stad weer twee bij.

De drukte heeft wel een nadeel: ,,Je merkt wel dat het steeds drukker wordt en het water wordt niet breder.’’ Hoewel de meeste klanten van Hoekstra zich gedragen, zijn er hier en daar nog wel eens wat stuurloze studenten ,,die er een potje van maken’’. ,,Daar krijgen we helaas steeds meer klachten over.’’ Afgelopen week hield het bedrijf bij studenten die zich niet aan de regels hadden gehouden de borg in. ,,Dat werkt ook preventief voor vervolghuren van studenten. Dat zingt wel rond.’’

Maar ach, de ervaren schipper ligt niet zo snel wakker van wat gestuntel op het water. ,,Ik ben al 35 jaar beroepsschipper’’, zegt Minse Dijkstra. ,,Als het moet kan ik wel een stukje achteruit varen.’’

Plus artikel gelezen
Je las zojuist een artikel.
Onbeperkt PREMIUM-artikelen lezen?

Lees nu PREMIUM vanaf € 1,15 per week. Je krijgt dan onbeperkt toegang tot al onze artikelen, video’s, columns en meer.

Probeer PREMIUM direct