Al sinds 2001 zet Ria Fennema (52) zich met hart en ziel in voor hulpbehoevende kinderen in Kenia. Met haar stichting Blessed Generation heeft zij zo’n 700 kinderen onder haar hoede. Vorige week maandag kreeg ze op Friese grond een lintje voor haar tomeloze inzet.

‘Ik voelde me vreselijk voor de gek gehouden en een beetje boos”, zegt Fennema als ze het moment omschrijft waarop ze doorheeft dat ze een lintje krijgt en Lid in de Orde van Oranje-Naussau zou worden. ,,Mij werd verteld dat we naar een vergadering zouden gaan in Hurdegaryp, het dorp waar ik vroeger woonde. De voorzitter van Blessed Generation, die moet uit het midden van het land moest komen, zou er ook bij zijn. Toen we de straat inreden, zag ik ineens burgemeester Jeroen Gebben op de hoek staan met zijn ambtsketting om. Ik dacht: wat vreemd, wat is hier aan de hand? Toen we naar binnen gingen, belde hij aan.”

Na wat van de schrik te zijn bekomen, was Fennema vooral heel blij voor Blessed Generation. ,,Ik vind het ontzettend bijzonder. Dat het lintje aan mij werd gegeven, voelde eigenlijk wat onterecht. Ik werk met zoveel mensen in Nederland en Kenia, om hulp voor de kinderen mogelijk te maken, maar ik ben toevallig het uithangbord. Zonder de social workers, de docenten, vrijwilligers en sponsoren had ik dit natuurlijk nooit kunnen doen. Dit lintje is dus voor iedereen die voor Blessed Generation werkt. Het is een kroon op twintig jaar hard werken.”

Weeshuis

Blessed Generation werkt vanuit een christelijke overtuiging, maar helpt mensen ongeacht hun religieuze achtergrond. Fennema, van oorsprong een docente, vestigde zich in 2001 in Kenia, om een weeshuis over te nemen in Ruiru, vlakbij Nairobi. In 2004 kwam Ria’s man Fester Medendorp ook in Kenia wonen. In 2005 zette het stel een opvanghuis, lagere school en outreachprogramma op in Malindi, een kustplaats aan de Indische Oceaan. Later kwam er nog een permanent hulpprogramma in Nyamira (West Kenia) bij en een middelbare school in Ruiru. Door middel van de hulpprogramma’s krijgen gezinnen voedselpakketten, medische zorg, schoolgeld, en financiële steun bij het opstarten van een bedrijfje. Een aantal kinderen die zijn geholpen, komen in hun latere leven weer terug om te helpen als vrijwilliger of sponsor.

Fennema heeft iedereen die voor Blessed Generation werkt een berichtje gestuurd, na het in ontvangst nemen van het lintje. ,,Ik wil dat ze weten dat dit lintje ook van hen is. In Kenia hebben ze geen lintjesregen, dus ik moest eerst wel even uitleggen wat het precies is. Ik vind het fantastisch dat ik de feestvreugde met hen kon delen.”

Normaal gesproken woont en werkt Fennema dus in Kenia, maar sinds de uitbraak van de coronacrisis woont ze samen met haar man en twee kinderen tijdelijk in Nederland. Achter haar laptop werkt ze nog altijd aan Blessed Generation. ,,Het is wel wat gek, want eigenlijk zijn we nog nooit voor een langere periode terug geweest in Nederland. Ook niet als er onrust was in Kenia.”

Panieksfeer

Vorig jaar was het even anders, want er heerste kort na de uitbraak van corona echt een panieksfeer, herinnert ze zich. ,,We zijn daar met heel veel mensen in aanraking en als we daar corona zouden krijgen, kunnen we niemand meer helpen. Ook vanuit Blessed Generation werd gezegd dat we beter terug naar Nederland konden. We zaten op de laatste repatriëringsvlucht naar Nederland en wonen nu tijdelijk in Franeker.”

Het gezin hoopt eind augustus weer terug naar Kenia te kunnen. ,,We wachten hier eerst ons vaccin af, daarna willen we zo snel mogelijk terug.” In de tussentijd zitten ze niet stil, want via WhatsApp en Zoom kan er heel wat werk verricht worden, aldus Fennema. ,,Ik ben dankbaar voor de tijd waarin we leven. Er is tegenwoordig zoveel mogelijk. Het afgelopen jaar hebben we ervoor gezorgd dat docenten en kinderen in Kenia om kunnen gaan met computers en het internet. In elk klaslokaal staat in ieder geval één laptop. We vergaderen via Zoom en ik heb elke ochtend contact met het team via WhatsApp.”

Er zijn wel werkzaamheden die even moeten wachten totdat het stel weer terug is, maar het meeste werk kan gewoon doorgaan. ,,Je moet een beetje creatief zijn en tot nu toe gaat dat aardig.”

Stigma

In Kenia wordt er wat anders met corona omgegaan dan in Nederland doorgaans het geval is. ,,Je laten testen is hier vrij normaal en heel toegankelijk, maar in Kenia zit er nog wel wat een stigma op. Mensen denken al snel: wat heb ik eraan? Als ik me laat testen, word ik er niet beter van, het beperkt me alleen maar. Dat zorgt ervoor dat corona zich blijft verspreiden. Van de mensen die zich nu laten testen is het grootste gedeelte positief. Dat geeft dus wel aan dat er nog veel meer mensen met corona rondlopen.”

De scholen in Kenia zijn nu dicht, maar de opvang van Blessed Generation is nog wel operationeel. ,,Vorig jaar mochten we wegens corona maar een stuk of vijftig kinderen in onze opvang hebben, dus we hebben heel veel kinderen bij ooms, tantes, opa’s en oma’s onder moeten brengen. Dat is gelukkig gelukt, maar dat zorgde wel weer voor heel veel reisbewegingen, ook omdat we ze voeding moesten brengen. Voor de kinderen was het allemaal heel zwaar, ook omdat er veel mensen zijn overleden. We zijn blij dat de opvang nu weer open is. Onder eigen dak kunnen we erop toezien dat iedereen voorzichtig is en afstand houdt.”

Plannen

Ondanks corona zijn er alweer wat plannen voor de toekomst. Fennema hoopt dat er dit jaar huizen kunnen worden gebouwd in Malindi. ,,We willen de kinderen hierin onderbrengen, samen met de familie die ze nog hebben. Als ze geen familie meer hebben dan komen ze bij een social worker te wonen. Wij zorgen dan voor voeding, scholing en medicijnen. Het is het fijnste dat een kind kan opgroeien in een gezinssetting, dus dat wordt ons uitgangspunt. Dat is helaas niet voor alle kinderen mogelijk, maar we willen het zoveel mogelijk proberen. De financiering voor zes huizen is gelukkig al rond, maar we hebben nog wel geld nodig voor de muur die eromheen moet worden gebouwd. Veiligheid is erg belangrijk en als er geen muur staat, mag er ook niemand wonen.”

Alle zaken die daarbij komen, kijken regelt Fennema nu vanuit huis. ,,Het thuiswerken ben je naar verloop van tijd wel zat, maar we zijn blij en dankbaar dat het team in Kenia zich nog altijd vol op inzet.”

www.blessedgeneration.nl

Reageren? nynke.bruinsma@lc.nl

Je kunt deze onderwerpen volgen
Friesland
Bewustzijn
Instagram
Plus artikel gelezen
Je las zojuist een artikel.
Onbeperkt PREMIUM-artikelen lezen?

Lees nu PREMIUM vanaf € 1,15 per week. Je krijgt dan onbeperkt toegang tot al onze artikelen, video’s, columns en meer.

Probeer PREMIUM direct